miércoles, 13 de julio de 2011

Neptuno hoy.-




Este estupendo video nos muestra a Neptuno y cuatro de sus lunas tal como se ve desde nuestro Planeta. El telescopio espacial Hubble tomó imágenes cada cuatro horas y en base a las mismas se compuso este inédito video. Créditos:  NASA, ESA, G. Bacon (STScI), The Hubble Heritage Team (STScI/AURA) y A. Simon-Miller (NASA Goddard). Link: NASA Solar System.


 Ayer se conmemoró un evento astronómico muy particular, Neptuno cumplía su primer circunvolución al rededor del Sol. Este otro planeta azul fue descubierto en 1846 por el matemático francés Urbain Jean Joseph Le Verrier quien había estudiado las anomalías orbitales del planeta Urano para llegar a la conclusión que estas se explicaban por la existencia de otro planeta que las provocaba.

 Le Verrier comunicó los datos al astrónomo alemán Johann Gottfried Galle, quien en la primera noche de observación, el 23 de setiembre de 1846 encontró al nuevo planeta, exactamente como lo predijo Le Verrier.
 Este particular cumpleaños es naturalmente llamativo, y es una buena razón para reflexionar sobre los tiempos astronómicos y los tiempos humanos. 

 Sin embargo, el aspecto realmente interesante en la conmemoración del descubrimiento de Neptuno va más allá de este esperado aniversario. Este azul planeta fue el primero en ser descubierto en forma no accidental, Neptuno fue buscado a conciencia, y la confirmación de su existencia fue un rotundo triunfo de la ciencia moderna.

Imagen captada por la sonda Voyager 2. Fuente: JPL Photojournal.

 De esta manera, la Ciencia alcanzó su plena madurez demostrando que el cálculo teórico y un cuidadoso proceso observacional son las claves de un nuevo tiempo. Neptuno fue el fruto del encuentro ente las técnicas observacionales perfeccionadas por Galileo Galilei, y el potente cálculo de Newton y Leibniz, el telescopio y  el cálculo.

 Nunca antes un descubrimiento astronómico había producido una impacto tan profundo en la visión de mundo de la Humanidad. Quizá aún hoy día no seamos conscientes de este histórico hecho. Sin embargo, a pesar del tiempo transcurrido, numerosos aspectos de Neptuno carecen de explicación. En particular, su compleja dinámica atmosférica contrasta con el proceso "simple" mediante el cual se descubrió la existencia de Neptuno. 

 Recientemente un nuevo conjunto de datos obtenidos por el telescopio espacial Hubble han ayudado a comprender el proceso de rotación de su atmósfera, aspecto que destaca del resto de los planetas gaseosos del Sistema Solar por su extrema regularidad. Erich Karkoscha de la Universidad de Arizona ha estudiado un conjunto de 500 imágenes obtenidas mediante el Hubble prestando atención a las distintas formaciones atmosféricas 

Imagen con colores exagerados para apreciar las distintas formaciones atmosféricas. A la izquierda se destaca la Gran Mancha Oscura descubierta por la Voyager 2. La Mancha Oscura 2 es la siguiente formación en tamaño. La velocidad de los vientos registrados en la Gran Mancha Oscura son de unos 2400 km/h, todo un récord en el Sistema Solar. Fuente de la imagen: Centaury Deams.

 La comparación de las fotos obtenidas por la Voyager 2 y el conjunto de imágenes del Hubble han permitido precisar el período de rotación de Neptuno en unas 15,9663 horas. La determinación de las características atmosféricas de este gigante es clave para mejorar los modelos climáticos y profundizar en el conocimiento del diverso conjunto de misterios que Neptuno aún posee. 


Esta imagen es de las más recientes obtenidas por el telescopio Hubble, muestra un Neptuno con mayor presencia de nubes desde que fue visitado por la Voyager 2 en 1989. 


 Las observaciones del Hubble se han resumido en un estupendo video en que se aprecia la rotación de Neptuno y a cuatro de sus lunas: Galatea, Larisa, Proteo y Despina, descubiertas por la Voyager 2.

 Así entonces, la conmemoración del descubrimiento de este planeta es una excelente ocasión para reflexionar sobre el avance de la ciencia y sus logros pasados y presentes. El conocimiento de Neptuno recién ha empezado.


  Enlaces relacionados:

                                  Las nubes de Júpiter en acción (II).
                                  Los boletines de las misiones Voyager.
                                  Cinco misterios que esconde Neptuno. (Eureka).
                                  Feliz primer aniversario, Neptuno (Recuerdos de Pandora).
                                  El otro planeta azul. (Ciudad Futura).

                                  El conjunto completo de recientes imágenes de Neptuno tomados por el Hubble.
                                  El catálogo completo de la sonda Voyager 2.




  
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