martes, 12 de abril de 2011

Yuri Gagarin, abril 12 de 1961: el vuelo, la nave, el hombre.





 El 12 de abril de 1961, el Teniente de la Fuerza Aérea Soviética Yuri Gagarin se introduce en la cabina de su nave Vostok 1, denominada Cedro (Kedr), y realiza el primer viaje espacial tripulado de la historia de la Humanidad. Llegó primero donde nadie lo había hecho antes rompiendo todas las barreras conocidas. Ese día Gagarin tomó todos los riesgos y jugó una carta por toda la raza humana, cumplió una misión inédita en su tipo, fue un héroe y luego un glorioso mito en la conquista del espacio. Gagarin representa a todos los hombres y mujeres que han dado lo mejor de si para llegar a la última frontera, explorar lo desconocido y llevar al límite todas las capacidades disponibles.





Su figura tiene un contexto histórico y político, detetminantes tecnológicas y por último una impronta humana que conforman una historia que hoy brevemente evocamos. Vamos a dar un pequeño vistazo a su país, a las tecnologías involucradas y a la persona de Yuri Gagarin:


 El País: la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas.
                                                                                                 
 La URSS fue un estado surgido de una revolución proletaria. Lenin, el máximo dirigente histórico de esa nueva nación fue un indiscutido líder político y además conocía el potencial que la ciencia y la tecnología deberían jugar en la construcción de un nuevo tipo de Estado y una nueva Sociedad basada en el derecho de las amplias masas de campesinos y obreros que habían sufrido una explotación histórica a manos de una de las más salvajes monarquías de Eurasia. 
 Los ingenieros y científicos fueron los protagonistas de esa confianza en la ciencia y el progreso. La URSS, fundada como tal en 1922 y sería una nación cerrada a las relaciones internacionales, en parte por la comunidad de países capitalistas y en parte por la política de socialismo en un solo país impuesta por Stalin. Para los líderes bolcheviques históricos la revolución Rusa de 1917 era un episodio más en la revolución mundial, que tendría su verdadero primer capítulo en Alemania. Prueba de su aislamiento es el hecho que durante la crisis económica mundial de 1930 la URSS fue el único país no afectado por la hecatombe financiera. Fué también la prueba de fuego que llamó la atención de muchos occidentales que miraban con simpatía, o por lo menos sin prejuicios, la experiencia histórica de la URSS.
  En 1941 la URSS es invadida por la Alemania nazi y sus aliados y sufre la devastación de la guerra. Todos los recursos del país se pusieron para la liberación y en 1945 la Unión Soviética es vencedora, junto con los aliados. El mapa mundial cambia enormemente y la URSS no está sola: surge un bloque de países socialistas en Europa del Este aliados a la nación vencedora del nazismo y el mundo se divide en esferas de influencia para los EUA y la URSS.
 La rivalidad estratégica estaría enmarcada en la Guerra Fría: una frágil equilibrio estratégico de disputa entre los dos sitemas político-económicos rivales. La superioridad estratégica sería la clave para entender esta disputa; pero lo era también la recién nacida Carrera Espacial inaugurada por la URSS el 4 de octubre de 1957 con el lanzamiento del Sputnik 1. La sorpresa había sido enorme para los EUA que despreciaban profundamente las capacidades de este país. Cuatro años después la URSS ponía en órbita a Yuri Gagarin, quien encarna fielmente su rol como ciudadano soviético.




 La tecnología atrás de la hazaña:




 En etapas tan tempranas como febrero de 1958 el padre de la cosmonáutica soviética Seguéi Korolyov, el Ingeniero Jefe, se reúne con Mijaíl Tijonrávov para comenzar a diseñar una nave espacial tripulada. Las decisiones fueron rápidas y apuntaban a simplificar el diseño y construcción de una nave que debería traer con vida a sus tripulantes. La forma esférica fue concebida para prescindir de mecanismos de control al ingreso, y maximizar el volumen interno disponible. Por otro lado este diseño ayuda a que el flujo de calor debido a la reentrada se distribuya mejor en la estructura de la nave y la dinámica de vuelo, dado por la aerodinámica, sería mucho más facil de predecir.
 Inicialmente denominada OD-2 "objeto dos", la futura nave tendría una masa de 5 toneladas aproximadamente. Diversos mecanismos de reingreso fueron estudiados, entre ellos aspas de helicóptero para realizar un aterrizaje controlado. Sin embargo la opción técnicamente  mas viable fue, y aún lo es, el uso de paracaídas.
  Hacia agosto de 1958 el diseño del Objeto Dos estaba completado, la sharik (esfera) debía completar una serie de vuelos tripulados con animales para mostrar que era segura para un viaje tripulado. En mayo de 1960 volaría la primer nave de este tipo, que fallaría en la etapa de reingreso. En agosto de 1960, y el 9 y 25 marzo de 1961 se produce el reingreso exitoso de la nave Vostok transportando perros y maniquíes. La Vostok era una nave segura.
 Esta nave, más pesada que su contrapartida norteamericana Mercury, estaba impulsada por una versión repotenciada del R-7 Semyorka: el primer cohete en colocar un satélite en órbita. Este lanzador, aún activo hoy dia en el programa espacial ruso, es el más fiable y seguro jamás construido. Esa sería una de las claves en el éxito de las misiones Vostok, que con Gagarin en el vuelo inaugural, llevaría al espacio a la primera generación de cosmonautas soviéticos en otras cinco misiones completamente exitosas, concluyendo con el vuelo de la primera mujer al espacio, Valentina Tereshkova.
 Korolyov estuvo atrás de estos dos maravillas de la ingeniería aeronáutica, con su célebre oficina de diseño OKB-1. El programa soviético tenía sus grandes ventajas sobre el soviético al disponer de un sistema de lanzamiento ya probado, potente y fiable, y una nave espacial que había pasado todas las pruebas.


  La misión, Gagarin el mito y el héroe.




 La persona de Yuri Gagarin adquiere especial significación en esta brevísimo racconto: es un ciudadano soviético típico: nació en un pueblo de Klushino en el oblast de Smolensk el 9 de marzo de 1934 y su historia es la de un hijo de koljosianos típica. Su familia sufre la invasión nazi en los años de la intervención y Gagarin decide desde muy chico que va a ser piloto, que quiere volar.
 Luego de sus estudios secundarios es obrero fabril en Saratov, comienza a volar y realiza sus primeros saltos en paracaídas en el club de vuelo local e ingresa a la Escuela de la Fuerza Aérea de Orenburg. Se convierte en un piloto de caza de primera clase, es destinado a la defensa de su Patria en Murmansk donde le toca el peor cielo para volar. Y lo hace brillantemente.
 En 1959 es seleccionado para un secreto y peligroso programa que tenía que ver con la recién nacida carrera espacial e integra el primer cuerpo de 20 cosmonautas. Las pruebas son rigurosas, intensas y ponen al límite de resistencia las capacidades de los futuros cosmonautas. Nadie sabía como iba a reaccionar el ser humano en el espacio en las condiciones de ingravidez y en general a todas las variables que un vuelo espacial impondría. Gagarin fue el primero y eso se debe no sólo a los aspectos formales de selección sino a sus características personales que le hicieron ganar el cariño de sus jefes y compañeros de selección, era entrador, simpático y su historia familiar era de manual...de historia soviética.
 Cuenta la leyenda que cuando fue presentada la nave Vostok a los primeros seis cosmonautas, Yuri muy humildemente se sacó los zapatos, los dejó al lado de la escalera y con mucha delicadeza se introdujo en el módulo orbital de la sharik. Ese gesto compró el corazón del Ingeniero Jefe: Gagarin sería el primero en volar.
 El vuelo a bordo del Vostok 1 fué histórico y Gagarin regresó sano y salvo. Durante mucho tiempo se desconoció el incidente que casi le cuesta la vida: en los instantes iniciales del reingreso a la tierra el módulo orbital y el módulo de comando del Vostok no se separaron como era de esperar y la nave empieza a girar caóticamente. Durante mucho tiempo el problema fue una de las sujecciones entre ambos módulos, pero hoy sabemos que este inconveniete se produjo como consecuencia de una falta de señal de apagado del motor de reingreso. Yuri aterriza en Smelova a 300 km del lugar esperado. La misión fue un éxito, lo encuentran unas campesinas locales y el pequeño koljoz local se convierte en un lugar de fiesta, como pocas horas lo sería Moscú y el mundo todo.
 Y es en ese momento en que nace el mito: es altamente probable que se haya hechado una meadita antes del vuelo al costado del bus que lo transportaba a la plataforma de vuelo. No contó nada de lo que estaba sucediendo en momentos del reingreso, y cuando llegó a Moscú y lo recibía Krushev y una muralla de altos dirigentes soviéticos Gagarin recorrió la alfombra roja que lo recibía con un zapato sin cordones. Eran cábalas de piloto. Para colmo, cuando al final logra reunirse con Koroliov y los responsables técnicos de la misión estos se duermen en la mitad de su relato. Cosas que pasan cuando se lanza al primer ser humano al espacio.
 Nada de lo humano le fue ajeno, luego de su vuelo tuvo sus buena juergas, ¿y qué?, eso completa la vida de una persona.
 Las autoridades soviéticas lo protegieron prohibiéndole otra misión espacial. Tuvo responsabilidades en dirigir el centro de entrenamiento de cosmonautas, tuvo responsabilidades políticas también y finalmente es seleccionado para el vuelo de la Soyuz 2 en 1967. La muerte de su amigo Vladimir Komarov definitivamente lo mantuvo alejado de los vuelos espaciales. Sin embargo lo autorizan a volar aviones y asi entonces recomienza sus entrenamientos: secundado por un instructor completa mas de 20 vuelos a bordo de un MiG 15 biplaza. El 27 de marzo de 1968 su nave se estrella y muere junto con su instructor Vladimir Seryogin.

 Yuri Gagarin, el primer hombre en el espacio había pasado a convertirse en un mito. Su historia la evocamos a 50 años de su histórico vuelo a bordo de la Vostok 1.

 Hoy 12 de abril reproducimos las célebres palabras que pronunció cuando el cohete Vostok rugía en la plataforma de lanzamiento: ¡POYEJALI!



 El 50 aniversario ha sido la ocasión de estreno de la película 'First Orbit' que recrea la zaga de la Vostok 1 en tiempo real. Con audio original, imágenes de época y la recorrida orbital vista desde el módulo Cupola de la ISS, esta es una magnífica película que nos aproxima un poco más a la historia de Yuri Gagarin y su vuelo en el Vostok 1:







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