viernes, 31 de mayo de 2013

El asteroide 1998 QE2 no viaja solo.




 El pasado 15 de mayo el Jet Propulsion Laboratory de la NASA informaba la aproximación de un masivo asteroide sobre planeta para el día de hoy. La roca, denominada 1998 QE2 tiene un diámetro aproximado de unos 2,7 km y pasará a una distancia mínima de nuestro planeta de unos 5,8 millones de kilómetros, esto es unas 15,6 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Esta distancia se alcanzará a las 20:59 UCT (17:59 horario de Montevideo). Naturalmente este tipo de eventos han adquirido una mayor relevancia desde aquella sorpresita que ocurrió en la localidad rusa de Cerliábinsk en la que un meteoro de unos 17 m de diámetro explotó en la atmósfera causando una potente detonación e impactando en un lago congelado. 

 Lo realmente llamativo del 1998 QE2 es que no viene solo. En aquella fecha la NASA anunciaba la realización de una serie de observaciones mediante radares astronómicos, el de Goldstone y Arecibo, para poder determinar la estructura de esta roca. La gran sorpresa anunciada hoy es que 1998 QE2 posee un asteroide cautivo en su campo gravitacional que orbita en torno al mismo.


Las imágenes RADAR obtenidas hoy desde el observatorio Golstone. Las imágenes se obtuvieron cuando el 1998 QE2 estaba a 6 millones de km de la Tierra. [Ampliar]

 La estructura binaria del 1998 QE2 ha sorprendido a los investigadores por lo poco frecuente que son estos asteroides. Se estima que de la población de asteroides cercanos a la Tierra (NEA: Near Earth Objects) existente, un 16 % de las rocas que tienen 200 m de diámetro son sistemas binarios o triples, similares a este dúo. El uso de RADAR es la mejor herramienta para una completa caracterización de los NEA´s. De esta manera se puede determinar con gran exactitud sus parámetros orbitales, y también el detalle de la superficie de los mismos. Aunque la resolución de estas imágenes, de unos 70 m por píxel, es muy inferior a las imágenes obtenidas por las distintas sondas espaciales que exploran el Sistema Solar, permiten obtener detalles muy nítidos de los NEA´s, en este caso se pudo caracterizar la estructura binaria del mismo. Por otro lado el 1998 QE2 rota sobre uno de sus ejes con un período de unas 4 horas. Este movimiento puede ser apreciado claramente en el video, así como también al pequeño centinela del asteroide. Se estima que el tamaño de esta suerte de pequeña luna es de unos 600 metros.

 El asteroide fue rápidamente comparado con el buque Queen Elizabeth 2: tiene un diámetro aproximadamente equivalente a 9 naves. Naturalmente su designación hace referencia al Queen Elizabeth 2 y este ilustrativo video lo deja muy claro:

 Naturalmente no hay ningún tipo de riesgo asociado a este encuentro, frecuente y rutinario para nuestro planeta. Las probabilidades de colisión con objetos de este tamaño entran en un rango de escala temporal que en términos geológicos son muy frecuentes, pero no así en la escala perceptible por nosotros. De manera entonces que mañana vamos a tener una oportunidad realmente única de presenciar el sobrevuelo de dos asteroides... al precio de uno.

 En la cuenta de Twitter de Asteroid Watch se podrá seguir en tiempo real este singular encuentro.


 [Vía: JPL]



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