lunes, 26 de octubre de 2009

La Tierra desde el Espacio: 1954.






 La imagen de arriba corresponde a lo que seguramente es una de las primeras imágenes de nuestro planeta Tierra tomadas desde el espacio, antes del nacimiento de la Era Espacial. Tomada el 5 de octubre de 1954 por un cohete sonda lanzado desde la base de White Sands en Nuevo Méjico, por la Armada de los EUA y corresponde a una altura de 160 kilómetros sobre la superficie de la Tierra.

 Es bueno recordar, que el 4 de octubre de 1957 se lanzaba el Sputnik I, dando comienzo a la Era Espacial.

 El objetivo era obtener imágenes de una tormenta tropical sobre la localidad de Del Río, en Texas. Se trata de un mosaico de 90 imágenes tomadas por el conjunto de dos sistemas de cámaras ubicadas en la cabeza del cohete sonda, seguramente un derivado del A4 alemán que los norteamericanos obtuvieron como parte de su botín de guerra que involucraba al grupo de Von Braun.

La imagen es interesante, no sólo por ser la primera (aparentemente) sino porque se demostró que con sistemas de captación de imágenes situados a la altura de esa prueba se podía determinar la estructura de la Tierra, y en particular obtener datos sobre la dinámica de la atmósfera. Una buena noticia para el uso pacífico y con aplicaciones prácticas de los cohetes.

Más detalles de esta prueba aquí (en inglés).

Otros artículos en Zemiorka sobre fotos tomadas desde el espacio por sondas aquí.




jueves, 15 de octubre de 2009

La 'máquina del juicio final' que sólo existió en el cine.



 
Hace unas semanas nos enterábamos mediante un artículo en Wired de que los soviéticos habían implementado un sistema de ataque de tipo 'día del juicio final', esto es, un sistema automático de respuesta ante un eventual ataque de los EUA. Este sistema granizaría una respuesta masiva y letal ante un primer ataque de la potencia rival, y no necesitaría, una vez activado automáticamente, la acción del ser humano.

 Perimetr se llamaba el monstruo, y aparentemente se trataría de uno de los tantos hallazgos que el fin de la era soviética ha permitido dar a luz.

 Lo interesante del asunto es que el mencionado sistema no existió, y que el asunto, aparentemente, responde a lo que entiendo como una combinación de dos factores: confusión y revanchismo ideológico. Lo que resulta aún más interesante es que el desmentido tiene ya un tiempo, y se ha dado a conocer nuevamente en un post reciente en Sovietologist, donde se menciona una fuente fiable e informada. El mencionado post se basa en un  artículo publicado por Pavel Podvig en 2006 donde explica la confusión que se realizó entre un sistema de comunicaciones, denominado Perimetr, y una propuesta de 'máquina del fin del mundo' que si bien se propuso, fue desechada a mediados de los años 80.

 El sistema estaba diseñado para detectar un ataque nuclear contra la URSS mediante una serie de sensores y en forma automática delegar la responsabilidad del contraataque a la autoridad que correspondiera en caso de destrucción de la máxima instancia de decisión del poder soviético. Esto era básicamente el sistema Perimetr. En su artículo Podvig menciona y cita un documento del Comité Central (CC) del PCUS donde un tal Oleg Belyakov, jefe del Departamento de Industria Militar del CC donde se expresa (algo así como):

No se ha prestado suficiente atención a una propuesta muy importante desde el punto de vista militar y político, para la creación de un sistema automático de ataque de represalia de activación por el alto mando en momentos de crisis (previa notificación al enemigo)
 Aparentemente esto sí sería una 'máquina del fin del mundo' tal como se dio a conocer...por lo menos en la ficción.

 Evidentemente el hecho de que Belyakov mencione de que la propuesta no fue estudiada por el CC se relaciona con la fecha en que se dató la propuesta (1985). Era la época del ascenso de un nuevo liderazgo en la URSS, de la mano de Mijail Gorvachev y de la estrategia de distensión con los EUA.

 Podemos decir que aquí radica la confusión sobre la existencia de esta aparente terrible máquina. Es pertinente destacar que en el artículo aparecido en Wired, el autor menciona que el sistema nunca fue concebido como una 'máquina del fin del mundo' en un sentido tradicional, si es que cabe tal expresión. En definitiva nunca se construyó una máquina de este tipo.

 De todas maneras el aspecto que si llama la atención es el persistente ajuste de cuentas ex post para con la URSS teñido de un indudable revanchismo ideológico. Parece que sigue siendo necesario aún hoy día justificar la carrera armamentística y la doctrina militar estadounidense, por no mencionar el historial de intervencionismo de los EUA. Pero más aún, todavía es necesario asustar con el peligro (ex post) soviético.

 Eric Hobsbawn, en su Historia del Siglo XX, deja muy claro cual era la percepción de las autoridades soviéticas con respecto a las intenciones de los EUA, y en particular a cómo los soviéticos entendían su doctrina militar. La sensación de amenaza permanente, y una relativa inferioridad estratégica, determinaron una concepción defensiva de sus fuerzas armadas.

  Por suerte en este caso, la ficción si supera a la realidad: y la eventual existencia de este tipo de máquinas demenciales solo dan lugar a excelentes libretos hacendo de 'Dr. Strangelove' una de mis películas favoritas.





miércoles, 14 de octubre de 2009

Samoa, antes y después.




Samoa luego del impacto del tsunami. Ampliar.


 El pasado 29 de setiembre un tsunami arrasó con la costa surde la isla de Upolu, integrante del archipiélago de islas de Samoa. Más de 200 muertos provocó este desastre natural.




Samoa antes del tsunami.


 Las imágenes si bien no son tan elocuentes como las que muestran el drama humano, son impresionantes. Registradas por el Observatorio Terrestre de la NASA (NASA Earth Observatory) permiten apreciar el antes y después del tsunami. El falso color permite apreciar la vegetación (rojo), el agua (azul), las olas, construcciones y edificios tienen diversos tonos de blanco. Lo que destaca es el daño producido por el tsunami en las edificaciones y la vegetación que se destacan en la costa y tienen un color gris oscuro. El contraste entre las dos imágenes es evidente.

 La magnitud del terremoto submarino que provocó el tsunami es de 8.0 deacuerdo al USGS (Unites States Geological Survey) y se registró en un epicentro localizado a 200 km al sur de Apia, capital de Samoa.



El círculo negro en la imagen es la ubicación del epicentro del terremoto submarino, ubicado en una de las zonas de mayor actividad sísmica de la Tierra.


 Las imágenes fueron tomadas por el satélite Terra de la NASA.

martes, 6 de octubre de 2009

'Superioridad Aeroespacial': las ideas de Von Braun antes del Sputnik.-







El humor de Quino no desmerece las opniones de los expertos, sobre como los EUA ganaron la carrera a la Luna.


  Wernher von Braun ha sido un protagonista tan relevante como controvertido en el desarrollo de la exploración espacial. Este alemán ex miembro del partido nazi, fue no sólo el constructor del Saturno V, sino además el padre conceptual de la estrategia norteamericana de acceso a la Luna: la cita espacial en órbita lunar fue la clave que permitió avanzar decididamente hacia la conquista de la Luna por parte de los EUA. En el año del 40 aniversario de la llegada del Hombre a la Luna, la figura de von Braun genera un gran interés, y por suerte existen muy buenos trabajos recientes y en español sobre este protagonista central de la carrera espacial. Sin embargo no voy a comentar el trabajo de Casado, sino a limitarme a señalar una de las ideas más olvidadas de von Braun. Desde el punto de vista técnico sus contribuciones no necesariamente se consideran geniales, muchos de sus aportes no llegaron a concretarse. Numerosos estudios son conceptuales, como por ejemplo la propuesta de misión tripulada a Marte, realizada ante la administración Nixon, inmediatamente luego del alunizaje del Apolo 11. Por cierto desde aquellas fechas hasta hoy no se ha avanzado mucho más en esta idea de lo que lo hiciera von Braun.
Como suele sudecer en estos casos todo lo previo que no llega a concretarse tiene dos caminos: o influye decididamente en las ideas concretadas, o se olvida rápidamente. Este es el caso de la sostenida campaña que entre los años 1945 y 1956 von Braun impulsara para el uso militar del espacio.
 
  Durante esos años von Braun concibió la construcción de estaciones espaciales en órbita terrestre como bases de lanzamiento de cabezas nucleares. Desde sus comienzos en la Verein fur Raumschiffart von Braun supo como atraer los suculentos e interesados fondos del sector militar. Sin importar bandos ni proyectos nacionales, von Braun fue claramente pragmático antes que cualquier otra cosa. Asi fue como el proyecto V2 se materializó y se generó un conocimiento acumulado que le permitió a los EUA adelantar diez años en el desarrollo de su programa espacial. La idea desarrollada por von Braun era análoga al de superioridad aérera, concepto nacido en la Segunda Guerra Mundial, y que se puede entender como una natural derivado conceptual: superioridad espacial. Fue probablemente von Braun el padre de este concepto, hoy extendido e incorporado a la doctrina de la USAF. En esos años los planteos del diseñador alemán cayeron muy mal en la fuerza del aire de los EUA, no sólo por la vinculación de von Braun al ejército de los EUA (su arma 'rival'), sino además por que este consideraba que el desarrollo de estaciones espaciales capaces de realizar bombardeos nucleares iba a dejar obsoleto a los bombarderos estratégicos.

En etapas tan tempranas como en 1946 el ejército de los EUA consideró junto al grupo de alemanes liderados por Braun la posibilidad de equipar un misil con un arma nuclear. En esa etapa de desarrollo se estaba considerando un misil tipo V2, aunque es evidente que este tipo de desarrollo era imposible dadas las prestaciones del V2 y la inexistencia de ojivas nucleares livianas. El desarrollo de lo que iban a ser los misilies balísticos de alcance continental (ICBM) estaba en pañales, como así también cualquier proyecto de exploración espacial.
Sin embargo el curtido guerrero y ex miembro del partido nazi se despachaba asi:

'El desarrollo de futuras naves espaciales necesariamente conducirá a una nueva y extremadamente potente arma. Desde un gran cohete en órbita las bombas se pueden dejar caer o guiar hacia cualquier punto de la superficie terrestre. De acuerdo a la existencia de la bomba atómica y considerando que este cohete arriba de nuestras cabezas represente una amenaza permanente para casi cualquier pais, la nación que logre alcanzar este objetivo desarrollará una abrumadora superioridad sobre los otros países.'

En 1948 von Braun utiliza un recurso clásico, de la vieja escuela podríamos decir: presenta un proyecto ante sus financiadores en forma literaria. Así procedieron los primeros desarrolladores alemanes a la hora de presentar sus proyectos en los años 20. En particular Hermann Oberth realizó una síntesis similar al asesorar a Fritz Lang en su película Frau im Mond (La Mujer en la Luna).




Mars Proyect



El 'Mars Project' de von Braun es una obra que sistematiza buena parte de sus ideas referentes a la exploración espacial en la etapa inmediatamente previa al Sputnik, pero que también permite valorar nítidamente su pensamiento político. Una vez abandonado el nacionalsocialismo, su visión política no podía dejar de ser menos peligrosa y reaccionaria, por lo menos en lo referente a los aspectos de política internacional y al rol que su nueva 'patria' debería jugar en el. En el prefacio de la novela técnica mencionada se puede leer:
'Sinceramente creo que el mundo puede ser salvado de otra conflagracion, pero si tal conflicto resulta inevitable como aparenta ser, deseo que la patria que he elegido libremente, América, utilice el arma de la cohetería contra cualquiera de sus adversarios.'

 Es reconocida la gran capacidad organizativa de von Braun, ese fue uno de sus mayores atributos. Asimismo disponía de una muy oportuna capacidad de comunicación y exposición, era un lobbysta nato. No creo exagerar al decir que tras cada paso de su carrera hay por lo menos una célebre y decisiva conferencia, ya sea en proyectos concretados, como en los planteos más vanguardistas. Precisamente su primera conferencia importante, en Chicago el 3 de marzo de 1950, en la USAF, fue también su primera publicación en EUA: 'Multi-Stage Rockets and Artificial Satellites' de la que surgiera su propuesta de estación espacial toroidal, 'la rueda de von Braun'.




Es interesante destacar que estas ideas fueron expuestas en círculos especializados y en la revista Collier´s, de amplia difusión y en la cual aparecían regularmente otros trabajos del diseñador alemán.


 



 En la era pre-Sputnik abundaban los proyectos similares y por suerte este tipo de iniciativas no prosperaron para ninguna de las superpotencias involucradas en la Guerra Fía. En etapas tempranas de la Carrera Espacial los EUA y la URSS acordaron la no militarización del espacio, incluyendo especialmente el rubro armas nucleares. Si bien el tratado firmado en 1967 entre la URSS, los EUA y Reino Unido se refería genéricamente a las 'armas nucleares' es claro que este tratado ha sido efectivo a la hora de mantener el espacio fuera de la carrera armamentística. Esto sin embargo no detuvo la construcción de misiles balísticos intercontinentales (ICBM) y el inicio de la disuasión estratégica como regla dominante en el mundo bipolar.

Los proyectos de Von Braun sobre esta poco feliz idea de colocar estaciones espaciales equipadas con armas nucleares, ha quedado poco registradas. Hasta donde sabemos los registros más documentados están en las revistas Collier´s. Ciertamente este aspecto de su vida ha sido poco referido. Es bueno recordar que este genial ingeniero fue el promotor de ataques nucleares preventivos y la nuclearización del espacio como política genérica en plena Guerra Fría. Y por cierto en esta área también fue un pionero: no en vano en los años 80 hubo una Iniciativa de 'Defensa' Estratégica impulsada por Reagan y hoy día los EUA heredan un ambicioso programa de remilitarización espacial concebido en la era de G.W. Bush. Esperemos este sea el fin de esta peligrosa historia, y el cosmos y su exploración obedezcan para siempre las reglas de la paz.


 Más para leer sobre este tema: 'Space superiority': Wernher von Braun´s campaign for a nuclear-armed space station, 1946-1956. Michael J. Neufeld. Space Policy 22 (2006), pp. 52-62.







lunes, 5 de octubre de 2009

Para Ver: muestra fotográfica 'De la Tierra al Universo'

Espectacular muestra de fotos inaugurada por el Centro Municipal de Fotografía (CMDF) inaugurada el pasado 2 de octubre. Como debe ser la mencionada muestra está realizada a cielo abierto en Pablo de María y Rambla Wilson, y se podrá disfrutar hasta el 20 de noviembre. Es una de las actividades que se realizan en nuestro país en el marco del Año Internacional de la Astronomía. Online se puede seguir aquí, en la web del CMDF y en el documento embebido más abajo. Que la disfruten.

Para Escuchar.

No toquen nada ha realizado una serie de programas especiales sobre astronomía. Aquí están los links donde se pueden escuchar: Primera Parte: el Big Bang, a cargo de Pablo Mora y Pablo Pais. (El programa esta en dos partes) Segunda Parte: La Búsqueda de Vida en el Universo, a cargo de Andrea Sánchez. Tercera Parte: Plutón, con uno de los protagonistas de su 'expulsión' del sistema planetario: Gonzalo Tancredi. Cuarta Parte: la llegada del hombre a la Luna, a cargo de Andrea Sánchez. Un comentario sobre la última de las charlas: se menciona que tan solo dos años antes de la llegada de los EUA a la Luna se disponía de imágenes de la cara oculta. Esto sería en 1967 de acuerdo a lo que menciona Sánchez, sin embargo sabemos que las primeras imágenes de la cara oculta de la Luna fueron obtenidas por los soviéticos en 1959. Sin embargo estos programas especiales han sido de lo poco, y bueno, que se ha escuchado por nuestro país con referencia al Año Internacional de la Astronomía.
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