sábado, 30 de mayo de 2009

¡ Que no panda el cúnico!

     

   





Ha sido noticia la prueba nuclear y los lanzamientos de misiles balísticos por parte de Corea del Norte estos últimos días. Hace tan solo unas semanas, la RPDC realizaba su segundo intento de colocar en órbita un satélite artificial. El primer intento orbital había sido realizado hace un poco mas de diez años atrás.

El mencionado lanzamiento no logró el objetivo, de colocar un satélite en órbita. Sin embargo para su población esto no es así: de acuerdo a lo que las autoridades de ese país informan un satélite de comunicaciones ha sido colocado en órbita, y el mismo retransmite canciones populares a la tierra....

Las pruebas de los últimos días coinciden con un contexto mundial particular: asume Barak Obama en los EUA, y sin dudas estos nuevos ensayos tienen un claro propósito político, que a mi juicio no difiere sustancialmente del análisis que realiza Casado con motivo de lanzamiento de las últimas semanas. Hay que probar a la nueva administración: nadie duda que las autoridades de Corea del Norte han realizado, en diferentes instancias, unas muy particulares declaraciones políticas mediante la "amenaza" misilística o nuclear según el caso.
Por otro lado los celos pueden jugar un papel muy importante en la actitud de los norcoreanos, ya que el programa espacial de Corea del Sur está bastante avanzado, o por lo menos se trata de planes un poco más ambiciosos que los de Corea del Norte..

Se ha realizado un gran alboroto por estas nuevas demostraciones de un supuesto poder que abarca todas las modalidades de la moderna disuasión nuclear (misiles y bombas nucleares), sin embargo un análisis un poco menos precipitado nos permite tomar idea con un poco mas de precisión de lo que implican estas pruebas.

En concreto, desde el punto de vista de la prueba nuclear en si, los datos sísmicos indican de que si bien con toda certeza se trata de la prueba de un dispositivo muy potente, no se trata de una bomba nuclear (de fisión) del tipo de las utilizadas en Hiroshima y Nagasaki. De hecho difiere en 4 o 5 veces en órdenes de magnitud con respecto a este tipo de artefactos: los datos sísmicos recabados son equivalentes a un movimiento de 4,5 a 5 en la escala Richter, lo que permite estimar la potencia de la bomba en aproximadamente 4 kilotones. Las bombas de tipo Hiroshima tienen una potencia de 12 a 20 kilotones.

En términos comparativos los primeros ensayos nucleares de los países que disponen de esta capacidad tenían rendimientos mayores que los ensayos norcoreanos.

Se manejan varias hipótesis del porqué de esta "baja potencia":

  • una detonación imperfecta
  • se trata de un dispositivo de alta tecnología pensado para explosiones nucleares de baja potencia, por ejemplo para su instalación en cabezas de misiles.
  • se trató de una prueba simulada, y la explosión fue de tipo convencional
  • fue realizado a gran profundidad para disipar la potencia.
Es altamente probable de que la primera de las hipótesis sea la correcta: las bombas de fisión tienen como material fisible el uranio 235 o plutonio. La historia indica que en el caso de las bombas equipadas con uranio no requieren mayores pruebas: la primer detonación nuclear, realizada por los EUA en su territorio era una bomba de plutonio, esto es, los ingenios basados en uranio son de construcción relativamente simple, y en general no son probados. La bomba arrojada sobre Hiroshima era de uranio, y no estuvo precedida por el ensayo de un un dispositivo similar.

El tema está en la utilización de plutonio: la detonación debe realizarse en forma muy controlada, es decir: la fisión se debe realizar en forma total antes de que los efectos de la explosión dispersen los elementos de la bomba: es difícil obtener altos rendimientos en este tipo de dispositivos. O lo que es equivalente, se necesita de un importante desarrollo tecnológico para dominar esta variante nuclear.
Una vez dominado la construcción del sistema más complejo el desarrollo de bombas basadas en uranio está garantizado. El uranio debe ser enriquecido para ser apto para la fisión, lo que requiere el uso de centrifugadoras de alto rendimiento para la separación de los isótopos. Esto no es lo que aparentemente esté intentando Corea del Norte: todo indica de que está apostando a la obtención de plutonio, proceso que se realiza mediante el tratamiento de residuos nucleares de plantas energéticas. Según estimaciones esto le permitiría disponer a Corea del Norte de entre 6 y 8 cabezas nucleares.

La opción dos, basada en la fisión de plutonio para obtener cabezas nucleares ligeras, es poco probable: es algo muy poco probable de que los norcoreanos se hayan salteado por lo menos dos etapas, las mencionadas anteriormente, para desarrollar un diseño muy complejo y que requiere del uso de materiales muy caros y de difícil acceso. Estas suposiciones están basada en la evolución de la potencia de las pruebas realizadas por China, las cuales alcanzaron un máximo, en el entorno de los 6 kilotones.

La posibilidad de que se trate de una prueba simulada es altamente improbable: la prueba nuclear del año 2006, la primera realizada por Corea del Norte, fue tenida muy en cuenta por la comunidad internacional, es realmente poco probable que no se tomen enserio este tipo de ensayos.

Naturalmente, la posibilidad número cuatro es poco probable, ya que en definitiva choca contra la lógica de la disuasión nuclear: "para que disponer de un arma potente, si no quiero que lo sepan mis enemigos"?.

Por lo tanto es altamente probable que los norcoreanos ensayaran un dispositivo nuclear basado en plutonio: de relativa baja potencia, comparado con las bombas tipo Hiroshima, y seguramente pensado para su utilización en misiles balísticos, es decir un artefacto liviano. Por el mismo tipo de razones entonces, esta prueba quizá no haya resultado completamente exitosa, lo que sin dudas deja un margen de maniobra razonable a la geopolítica y la diplomacia, en fin, creo que no da para alarmarse tanto... lo del título.



Para seguir bajándole kilotones a esta noticia pueden leer un completo racconto de pruebas enserio aquí en Microsiervos.






martes, 26 de mayo de 2009

Volando a la Torre de Babel: una nueva etapa para la ISS

La tripulación de la Soyuz TMA 15: de izquierda a derecha Thirsk, Romanenko, De Winne.
El Soyuz TMA 15 se encuentra listo para despegar en el Cosmódromo de Baikonur. Si todo transcurre según lo esperado el Soyuz deberá estar en órbita mañana, para acoplarse a la Estación Espacial Internacional (ISS) 48 horas después. La Soyuz TMA 15 transporta tres cosmonautas: al ruso Roman Romanenko, al europeo Frank De Winne (Bélgica) y al canadiense Bob Thirsk. ¿ Qué tendrá de especial este vuelo ?. Se trata de la expedición número 20 a la ISS en la que participarán en total 6 astronautas. Si bien no es la máxima capacidad de cosmonautas y astronautas registradas en órbita, esta misión será la de carácter más internacional de las realizadas hasta el momento. En efecto estarán en órbita cosmonautas y astronautas de las cinco agencias espaciales que participan del proyecto de la ISS: Roskosmos (Rusia), NASA (EUA), JAXA (Japón), ESA (Europa), y la CSA (Canadá). La ISS ha sufrido un importante número de cambios muy recientes: se ha ampliado su capacidad de generación de energía, y se ha puesto en marcha un nuevo sistema de reciclado y reutilización de agua que ha sido noticia en todo el mundo. Todos estos cambios a los que han estado dedicados en forma prioritaria los anteriores vuelos han permitido establecer nuevas y mejores capacidades en la ISS: la próxima tripulación estará abocada con mayor dedicación a las tareas de investigación.
Patch de la Misión.
He aquí la tripulación que representa a las cinco agencias espaciales que participan de la ISS, pero por cierto, a muchos más nacionalidades...
En el siguiente video se pueden ver los preparativos finales para colocar al Soyuz en su rampa de lanzamiento. (ingles).

lunes, 18 de mayo de 2009

Pequeño Dossier Lúdico: Módulo Lunar Apollo

Se acerca el 40 aniversario de la llegada del Apollo XII a la Luna y las ocasiones se prestan para recordar de diversas maneras este evento. Hoy les propongo un paquetito de links lúdicos sobre el Módulo Lunar Apollo.
Esta nave de extraña forma era la encargada de llevarse toda la gloria de las misiones lunares tripuladas: alunizaba con dos astronautas a bordo, luego de desacoplarse del Módulo de Mando. Hacía de habitáculo de los mismos mientras duraba la exploración de la superficie lunar y los colocaba en órbita lunar. Dos etapas, una de descenso y otra de ascenso, se encargaban de estas tareas.
Concebido tempranamente, en 1962, fue antes que un resultado tecnológico, una muy acertada decisión estratégica: cita espacial en órbita lunar. Mucho antes que quemar motores, la carrera lunar se debatía en las mesas de diseño.y sin dudas fue clave para el triunfo en la carrera tripulada hacia la Luna.
La capacidad de alunizar en forma controlada sobre la superficie lunar era un requisito fundamental de esta nave. Y es la propuesta de este post: alunizar a salvo el módulo lunar mediante unos simples pero bastante adictivos jueguitos online que se supone respetan las leyes de la física y la tecnología. Se trata de orientar adecuadamente el vector de empuje y no gastarse todo el combustible. Todos han sido seleccionados según mi criterio:
Este juego es bastante simple y efectivo para ponerse a tono con la tarea de alunizar el módulo.
aquí van a encontrar una versión digna de la web 1.8, que permite tener una idea de la visión que desde el módulo tenían los astronautas.
Otra versión un poco extraña del módulo lunar y su misión está aq
Y por último el juego que encontré mas interesante lo encuentran aquí. Honestamente un tormento a la hora de intentar hacer efectivas las horas de trabajo.
Por otro lado les quiero dejar una dirección para descargar, imprimir y armar un módulo lunar de papel. En este caso el desafío es bastante grande porque hay que descargar una serie de adjuntos para imprimir: son trece y están aquí: 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9, 10, 11, 12, 13. La imagen del post corresponde al armado de estos modelos.
Que los disfruten.

domingo, 17 de mayo de 2009

Chau Mario

Hombre que mira a la Luna
Es decir la miraba porque ella se ocultó tras el biombo de nubes y todo porque muchos amantes de este mundo le dieron sutilmente el olivo
con su brillo reticente la luna durante siglos consiguió transformar el vientre amor en garufa cursilínea
la injusticia terrestre en dolor lapizlázuli cuando los amantes ricos la miraban desde sus tedios y sus pabellones satelizaba de lo lindo y oía que la luna era un fenómeno cultural
pero si los amantes pobres la contemplaban desde su ansiedad o desde sus hambrunas entonces la menguante entornaba los ojos porque tanta miseria no era para ella hasta que una noche casualmente de luna con murciélagos suaves con fantasmas
y todo esos amantes pobres se miraron a dúo dijeron no va más al carajo selene
se fueron a su cama de sábanas gastadas con acre olor a sexo deslunado su camanido de crujiente vaivén y libres para siempre de la luna lunática fornicaron al fin como dios manda o mejor dicho como dios sugiere.
Mario Benedetti, 14 de setiembre de 1920, 17 de mayo de 2009.

viernes, 8 de mayo de 2009

Reloj solar sin pilas.

Bueno supongo que con esta genial idea de plantar un árbol justito al lado de un reloj solar, nuestro país completa definitivamente el ciclo de contradicciones que nos "definen" y se han convertido en lugares comunsísimos: Cerro Chato, arroyo Seco, penal de Libertad... Lugar: Paysandú.

miércoles, 6 de mayo de 2009

Nuevo Portal: "Portal to the Universe"

Se trata de Portal to the Universe una iniciativa enmarcada en el Año Internacional de la Astronomía y realmente se las trae. Hay que entrar de una: noticias, fotos, poscast, RSS, todo tipo de recursos, seguimiento orbital, clima espacial, etc. Lo que resulta muy interesante es su concepción colectiva: a este "blog de blogs" espaciales creo que no se le escapa prácticamente nada. Se puede, y creo que debe, colaborar y participar en el proyecto. Hay pocos blogs en español sobre los temas que el portal trata, en términos comparativos a los blogs escritos en inglés. Me parece una objetivo interesante colonizar este nuevo portal el que sin dudas se convertirá en una referencia de primer orden para informarnos de todo lo referente a los temas que nos apasionan.

Allan Shepard

Ayer se conmemoró el 48 aniversario del vuelo del primer norteamericano en el espacio, Allan Shepard a bordo del Mercury 3. Fidel Castro lo llamaría a el y a Grissom (el segundo norteamericano en el espacio), nubenautas: sus vuelos fueron suborbitales. Eran otras épocas sin duda. El vuelo duró 15 minutos 28 segundos, alcanzó una altura de 186,4 km y recorrió una distancia de 485 km desde su punto de lanzamiento. Fue un vuelo completamente exitoso, que daría confianza a la NASA en ponerse al día en la carrera espacial con la Unión Soviética. Les quiero mostrar una entrevista muy interesante, que contiene imágenes del lanzamiento. Está en inglés, pero se puede entender sin problemas. En forma clara y pausada Shepard relata su aventura, incluyendo el célebre incidente del "vacío de los tanques de combustible", y que motivara una escena memorable en "Los Elegidos" o "The Right Stuff". Un recuerdo emotivo entonces para Shepard.

domingo, 3 de mayo de 2009

Reactores Nucleares en Orbita (I): los proyectos SNAP y RORSAT.





Hoy vamos a hablar de proyectos espaciales que involucraron el lanzamiento y puesta en marcha de reactores nucleares en órbita terrestre. El uso de dispositivos de tipo nuclear es bien conocido en la exploración espacial: los sistemas de tipo termoeléctrico se usan extensivamente para la generación de energía eléctrica, especialmente en el caso de sondas espaciales enviadas al espacio profundo (Pioneer, Voyager) o a explorar zonas más allá de Marte y el cinturón de asteroides (Cassini). La radiación solar no permitiría el uso de paneles solares para la generación de electricidad, y necesariamente el uso de estos generadores se impone.

La otra aplicación nuclear relacionada con el espacio se centra en el diseño de motores nucleares . Los proyectos involucrados no fueron puestos en órbita terrestre, se trataron de pruebas estáticas, como en el caso de la serie de motores tipo NERVA de los EUA, o de proyectos para explorar Marte, de larga data algunos y muy actuales otros o bien propuestas nunca ensayadas, como el PROFAC.

Sobre lo que conocemos muy poco es sobre la serie de pruebas que tanto los EUA y la URSS realizaron colocando en órbita satélites equipados con generadores nucleares. Los primeros ensayos datan de épocas muy tempranas de la exploración espacial, con el lanzamiento del únicos sistema de este tipo puesto en órbita por los EUA, el SNAP 10A.

Los soviéticos utilizaron dos series de reactores nucleares, los tipo BUK y los de la serie TOPAZ. En el caso de los sistemas de tipo BUK estos proveían de energía electrica a sistemas de radar destinados a la vigilancia oceánica, conocidos en occidente como RORSAT y curiosamente designados por los soviéticos como US-A (Upravlenniye Sputnik Aktivny). En el caso de los sistemas TOPAZ, se trataba de sistemas experimentales y también tenían cargas de pago científicas. Tan sólo dos de esos sistemas fueron desplegados.

Entre 1970 y 1988 la Unión Soviética colocó en órbita 31 satélites de tipo RORSAT, a una altura de 280 km y una inclinación de 68°. Esto da una idea de lo rutinario que se convirtió el uso de este tipo de satélites para usos militares. En el caso de los sistemas RORSAT estos se lanzaron bajo la designación genérica de Cosmos, ya que se trataba de satélites militares de vigilancia oceánica por radar.

En la entrada de hoy me referiré genéricamente al sistema norteamericano SNAP-10A y a los sistemas soviéticos BUK (RORSAT).

A pesar de las diferencias entre estos sistemas, una serie de características los pueden definir claramente ya que obedecen a requerimientos específicos y engloban a los tres sistemas a considerar:

- el uso de refrigerantes de metal líquido (NaK 78). Esto es realmente llamativo, ya que este tipo de refrigerantes para reactores nucleares se utiliza en los reactores rápidos, que utilizan como material fisible plutonio. Sin embargo para los tres sistemas considerados el combustible era U235.
- baja potencia operativa: 0,5 kW para el SNAP 10A, 3 kW para el BUK, y 5,5 kW para el TOPAZ.
- períodos cortos de funcionamiento, en todo caso el diseño estaba pensado para un máximo de un año de uso. Esto se debía a las limitaciones propias de un sistema orbital: su tiempo de vida segura en órbita, y la limitante de la protección radiactiva, que garantizaba períodos cortos de funcionamiento de los equipos de la carga de pago.
- "un sólo disparo": es decir una vez activados el siguiente estado es el de apagado, no estaba contemplado el reinicio del reactor.
- uso de combustible nuclear de alta pureza, en todos los casos U238, al 90-96% en peso, de esta manera se producián residuos de fisión con períodos de semidesintegración medios.
- la puesta en órbita a gran altura.
- la generación de energía eléctrica mediante elementos térmicos, generalmente compuestos de silicio germanio.


Tabla comparativa de diversos proyectos soviéticos y norteamericanos, los sistemas que fueron orbitados son el SNAP-10A, el RORSAT (BUK) y TOPAZ.



EL SNAP 10A.

Esta prueba norteamericana fue lanzada el 3 de abril de 1965 por un Atlas-Agena , pesaba 430 kg y fue situado en una órbita de 1300 km. El SNAP estaba equipado con un reactor nuclear refirgerado con NaK, podía desarrollar una potencia máxima de 650 W para la generación de energía eléctrica, la potencia térmica nominal era de 34 kW.
El refrigerante, metal líquido, circulaba mediante bombas electromagnéticas-termoeléctricas (TEM en inglés). Este sistema tenía sus propios generadores eléctricos. El uso de este tipo de refrigeración era común al sistema norteamericano y a los sistemas soviéticos y permitía prescindir de un sistema mecánico de bombeo aprovechando las propiedades magnéticas del refrigerante.
La refrigeración por metal líquido se utiliza en el caso de los reactores nucleares rápidos debido a su excelente conducción del calor. Este metal de sodio se funde a los 96° C, hierve a los 900° C, y por cierto es extremadamente peligroso y reactivo. Sin embargo no ataca los tuberías de acero que equipan los reactores que lo utilizan. A una temperatura óptima de 500° C puede circular con la presión mínima necesaria, lo que en el caso de los reactores nucleares enviados al espacio es muy importante ya que simplifica y reduce el peso de estos satélites.
El combustible utilizado era uranio altamente enriquecido (entorno al 96% de U235), bajo la forma de hidruro de zirconio-uranio (U-ZrH). Este compuesto contenía además del combustible el moderador necesario para mantener la reacción.
En total había 37 varillas de combustible de 3 cm de diámetro y 33 cm de largo, el SNAP-10A portaba un total de 4,3 Kg de Uranio altamente enriquecido.
La generación eléctrica se realizaba mediante elementos termoiónicos de SiGe con una eficiencia térmica de 1,47%. Sistemas de cuatro varillas cilíndricas de berilio se encargaban de refractar los neutrones que salían del reactor.

Un escudo de hidruro de litio (LiH) de 100 kg protegía la carga de pago de las radiaciones generadas en el reactor durante el período operativo nominal de diseño.
Todo el satélite fue recubierto con un sistema de protección térmica a efectos de que el NaK no se fundiera en la etapa de lanzamiento y previo a la puesta en marcha del reactor
El SNAP 10A estuvo activo durante 43 días, generando una potencia promedio de 500 W para la producción de electricidad. El período operativo para el cual fue construído era de un año. sistema automático previsto para llevar a nivel subcrítico el reactor se activo debido a un fallo en un regulador de voltaje.
Esto fue todo para los EUA en materia de reactores nucleares en la órbita terrestre.

El SNAP 10A. (Wikipedia)

La historia de los sistemas soviéticos es bastante distinta, hubo un uso rutinario de este tipo de sistemas. Además los soviéticos utilizaron dos diseños de reactores: los tipo "BUK" y los "TOPAZ".

Los sistemas soviéticos BUK compartían elementos de diseño comunes al SNAP 10a. Sin embargo superaron la etapa experimental y pasaron a confomar todo un subprograma aparte. Los sistemas BUK proveían de energía a los llamados RORSAT (US-A en ruso: Upravlayemyi Sputnik-Active), satélites de reconocimiento oceánico por radar. El proyecto original debía de proveer de detección y guía para la nueva generación de misiles superficie-superfice navales de largo alcance.

 El núcleo del reactor tenía las siguientes dimensiones: 37,2 cm de diámetro y 15cm de largo. EL combustible era un compuesto de uranio molibdeno. El uranio (U235) tenía una pureza mayor al 90 % de material fisible. La temperatura de funcionamiento nominal del reactor era de 700°C. El peso del núcelo del reactor era de 53kg, incluyendo los 30kg del combustible. Una serie de 6 rollos de berilio de inserción longitudinal proporcionaban la necesaria capacidad de reflexión de los neutrones generados en el núcleo. La inserción de estos cilindros determinaba el apagado del reactor una vez completado la misión del satélite.
Un escudo de hidruro de litio (LIH) protegía los equipos del satélite de las radiaciones. El reactor tenía una salida de 3 kW de energía eléctrica generada a partir de elementos de SiGe y tenía una vida operacional de aproximadamente 6 meses.

En total fueron lanzados 31 de estos sistemas en órbitas típicas de 280 km x 65°. Debido al tipo de órbita periódicamente se procedía a activar los motores del satélite para mantener la cota segura. Sin embargo se tuvo que disponer de un sistema que garantizara que en caso de fallo de los motores o del satélite en general los residuos nucleares del reactor no se precipitaran a la tierra.
Esto era una particular característica de estos sistemas: el conjunto del reactor se separaba del satélite y se colocaba en una órbita de 800-1000 km de altitud.


El sistema completo RORSAT estaba integrado por tres partes: el reactor nuclear (BUK), el motor del mismo, y la carga de pago del satélite formada por la antena del sistema de radar. El sistema en total tenía un peso de entre 3800 y 4300 kg, y el conjunto de sistemas del reactor pesaba 1250 Kg, incluyendo los radiadores. Los lanzadores empleados para colocar en órbita estos sistemas fueron los tipo Tsiklon 2. El diseño del sistema contemplaba que los residuos nucleares generados luego de la vida útil contuvieran una cantidad mínima de actínidos, es decir productos pesados de la fisión, de manera de disminuir la peligrosidad de los mismos. Esto se lograba con una alta pureza del combustible utilizado, garantizaba que estos residuos tuvieran tiempos de semidesintegración radiactiva relativamente cortos.




Esquema general de un sistema RORSAT. Arriba a la izquierda se aprecia el esquema de eyección del reactor. (www.svengrahn.pp.se).


 El primer satélite de la serie fue el Cosmos 469 lanzado el 1 de abril de 1971. El sistema estuvo activo aproximadamente 10 días, luego el reactor fue desactivado y reorbitado a una órbita del almacenamiento de 800 km. Los períodos de funcionamiento de esta serie tuvieron un mínimo de 8 días (Cosmos 1288, lanzado el 21 de abril de 1981) y un máximo de 135 días (Cosmos 1365, lanzado el 14 de mayo de 1982).


 La denominación genérica tras la serie "Cosmos" hablaba claramente de los objetivos de estos satélites. Si embargo el Cosmos (RORSAT) que sin duda pasó a la historia fue el número 954, lanzado el 18 de setiembre de 1977. Tuvo un período activo de 43 días, luego del cual el satélite perdió altura debido a problemas de control. La inserción del núcleo en una órbita segura falló y el 24 de enero de 1978 el satélite reingresó a la Tierra. Sus residuos fueron a parar a Canadá, aproximadamente un 20 % del material fisible se dispersó en la superficie terrestre en una área de 100.000 metros cuadrados. La radiación debida a estos residuos se estimó del mismo orden que la radiación de origen natural. Hasta ese momento un total de 14 RORSAT se habían desplegado.



Esquema del reactor BUK. En la imagen de abajo, en azul el refrigerante de NaK, en amarillo los sistemas de reflexión de neutrones de Berilio, en verde la junta del núcleo, en rojo el combustible (U-Mo).

Este accidente motivó un rediseño del reactor BUK: una vez activada la etapa de colocación en una órbita segura el conjunto de las 37 barras de combustible sería eyectado del núcleo del reactor. De esta manera se garantizaba una completa destrucción de los componentes radiactivos en caso de reingreso luego de alcanzada la vida útil de la órbita de seguridad, estimada en 300 a 1000 años.

Este sistema se activaba por tres acciones distintas: un comando desde tierra, pérdida de la presión interna del reactor (debido a expulsión del refrigerante), o bien la pérdida de altitud y/o control del satélite. Por último en caso de fallo de estas medidas se contemplaba la activación del motor del satélite a baja altura (115-120 km) de manera de garantizar su combustión en la alta atmósfera.

El primer RORSAT con el nuevo sistema fue el Cosmos 1176, lanzado el 29 de abril de 1980. La suerte de estos satélites con el nuevo diseño de reactor fue diversa: por ejemplo el Cosmos 1900, lanzado el 12 de diciembre de 1987 fue insertado a una órbita de 260 km. El 10 de abril de 1988 su órbita comenzó a decaer y por lo tanto se activó la separación del reactor del resto del conjunto del satélite. El BUK quedó inserto en una órbita de "seguridad" menor a la establecida: 695 km x 763 km.
En total 16 sistemas BUK fueron recolocados en órbitas de seguridad entre los años 1980 y 1988. Otro Cosmos, el 1402 casi pasa a la historia: el intento de eyectar el reactor falló, y el sistema se precipito a tierra sobre el Atlántico Sur el 28 de diciembre de 1982.

 Un aspecto preocupante de estos sistemas es el residuo de sodio producido como consecuencia de la eyección del núcleo, bajo forma de NaK. Se estima que una nube de residuos de tamaños que oscilan entre 100 micrones y 5 cm están dispersos en las llamadas órbitas de seguridad o almacenamiento, correspondiente a un estimado de 130 kg de NaK eyectado de los 16 BUK situados en órbitas del entorno de los 900 km. Definitivamente esto plantea no sólo un problema técnico de magnitud sino también de alta persistencia en el tiempo. El monitoreo de estas órbitas debe ser periódico, ya que se trata de chatarra espacial con actividad radiactiva.



El SNAP 10-A. En el extremo más cercano de la imagen se aprecia el reactor y el conjunto de radiadores.


La lista de lanzamientos soviéticos de la serie RORSAT con sus correspondientes datos de seguimiento telemétrico y elementos orbitales de seguimiento.

SatelliteL/VLaunch dateDays in
LEO

Separation
(min)
RemarksAnnounced fxReceived signals
(nr of passes)
Kosmos-102Vostok 11A51027 Dec 1965
-

-
19.735 MHz-
Kosmos-125Vostok 11A51021 Jul 1966
-

-
19.735 MHz-
Kosmos-198Tsyklon-2A, 11K6727 Dec 1967
1

-
First to be boosted to 900 km orbit19.365 MHz-
Kosmos-209Tsyklon-2A, 11K6722 Mar 1968
1

-
Carried reactor simulator as K-198
-

-
Kosmos-367Tsyklon-2, 11K693 Oct 1970
<>

-
First flight of BES-5 nuclear reactor19.542 MHz-
Kosmos-402Tsyklon-2, 11K691 Apr 1971
<>

-
In high orbit at rev 5
-

-
Kosmos-469Tsyklon-2, 11K6925 Dec 1971
9.5

-
First flight of radar?
-

-
Kosmos-516Tsyklon-2, 11K6921 Aug 1972
32

-
Last flight of S/C by Savin KB. Full radar gear
-

-
Kosmos-626Tsyklon-2, 11K6927 Dec 1973
45

-
First flight of updated S/C by KB Arsenal.
-

-
Kosmos-651Tsyklon-2, 11K6915 May 1974
71

25
First paired flight
-

-
Kosmos-654Tsyklon-2, 11K6917 May 1974
74

25
First paired flight
-

-
Kosmos-723Tsyklon-2, 11K692 Apr 1975
43

27
Orbital plane 23 deg from K-724, n=5
-
166 MHz (16), 19.542 MHz (1)
Kosmos-724Tsyklon-2, 11K697 Apr 1975
65

27
n=5
-
166 MHz (31), 19.542 MHz (2)
Kosmos-785Tsyklon-2, 11K6912 Dec 1975
<>

-
Boosted to high orbit on rev 10?
-

-
Kosmos-860Tsyklon-2, 11K6917 Oct 1976
24

38
Co-planar, n=3
-

-
Kosmos-861Tsyklon-2, 11K6921 Oct 1976
60

38
Co-planar, n=3
-
166 MHz (21)
Kosmos-952Tsyklon-2, 11K6916 Sep 1977
21

26
Co-planar, n=2
-

-
Kosmos-954Tsyklon-2, 11K6918 Sep 1977
43

26
Reactor landed in Canada.Co-planar, n=2
-
166 MHz (2)
Kosmos-1176Tsyklon-2, 11K6929 Apr 1980
134

-
Redesigned reactor safety features
-
166 MHz (14)
Kosmos-1249Tsyklon-2, 11K695 Mar 1981
105

26
Co-planar, n=2
-
166 MHz (14), 19.542 MHz (12)
Kosmos-1266Tsyklon-2, 11K6921 Apr 1981
8

26
Co-planar, n=2
-
166 MHz (1), 19.542 MHz (8)
Kosmos-1299Tsyklon-2, 11K6924 Aug 1981
12

-

-
166 MHz (3), 19.542 MHz (11)
Kosmos-1365Tsyklon-2, 11K6914 May 1982
135

51
Co-planar, n=4
-
166 MHz (8), 19.542 MHz (6)
Kosmos-1372Tsyklon-2, 11K691 Jun 1982
70

51
Co-planar, n=4
-
166 MHz (6), 19.542 MHz (2)
Kosmos-1402Tsyklon-2, 11K6930 Aug 1982
120

26
Co-planar, n=2. Fuel burned up S Atlantic
-
166 MHz (9), 19.542 MHz (6)
Kosmos-1412Tsyklon-2, 11K692 Oct 1982
39

26
Co-planar, n=2
-

-
Kosmos-1579Tsyklon-2, 11K6929 Jun 1984
90

-

-
166 MHz (13)
Kosmos-1607Tsyklon-2, 11K6931 Oct 1984
93

-

-
166 MHz (8)
Kosmos-1670Tsyklon-2, 11K691 Aug 1985
83

26
Co-planar, n=2
-
166 MHz (5)
Kosmos-1677Tsyklon-2, 11K6923 Aug 1985
60

26
Co-planar, n=2
-
166 MHz (1)
Kosmos-1736Tsyklon-2, 11K6921 Mar 1986
92

-

-
166 MHz (9)
Kosmos-1771Tsyklon-2, 11K6920 Aug 1986
56

-

-

-
Kosmos-1818Tsyklon-2, 11K692 Feb 1987
-

-
Test flight of new reactor
-

-
Kosmos-1860Tsyklon-2, 11K6918 Jun 1987
40

-
Last flight tracked by the Kettering Group
-
166 MHz (4)
Kosmos-1867Tsyklon-2, 11K6910 Jul 1987
-

-
Test flight of new reactor as 1818
-

-
Kosmos-1900Tsyklon-2, 11K6912 Dec 1987
120

-
6-day repeat pattern. To high orbit 30 Sept.
-

-
Kosmos-1932Tsyklon-2, 11K6914 Mar 1988
66

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Fuente: www.svengrahn.pp.se



Imagen de un RORSAT. A la izquierda se pueden apreciar las antenas del sistema de radar. En el otro extremo se encuentra el reactor BUK. (http://space.skyrocket.de).




Imagen conceptual de un RORSAT eyectando el refrigerante. (www.svengrahn.pp.se)



 El uso de estos sistemas se detuvo por diversas razones, el accidente del Cosmos 954, y la caída de la URSS determinaron el fin de este programa. Tan sólo dos sistemas del tipo TOPAZ fueron desplegados en los años finales de la URSS. Otro contexto político y a nivel de opinión pública permitió el despliegue de estos sistemas.

Sin embargo hay un importante aprendizaje tecnológico que será necesario tener en cuenta y aumentar para las próximas etapas de la exploración espacial y de sus mas ambiciosos objetivos. A ellos nos referiremos en una próxima entrada: los sistemas TOPAZ y las recomendaciones técnicas para futuros sistemas nucleares espaciales.





Fuentes y referencias:


Acta Astronautica 64 (2009), 833-849





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